AMC GREMLIN – La première sub-compact américaine

Histoire

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L’ année 1972 voit apparaître un léger lifting de la face avant, tandis qu’ un V8 fait son apparition dans la gamme sur une version sportive de la Gremlin (bien que celui-ci offre quasiment la même puissance que le six cylindres 4,2 l mais en offrant, en contrepartie, de meilleures reprises). Côté transmission, la boîte de vitesses manuelle devient entièrement synchronisée tandis que celle automatique, jusqu’ ici d’ origine Borg-Warner, est remplacée par un nouveau modèle d’ origine Chrysler.

En 1973, afin de répondre à la nouvelle réglementation en matière de sécurité routière, la Gremlin reçoit de nouveaux pare-chocs à absorption d’ énergie, à l’ avant et à l’ arrière. Afin d’ améliorer l’ habitabilité aux places arrière (un défaut pour lequel la Gremlin a toujours été critiquée, le porte à faux arrière est augmenté de onze centimètres, portant ainsi la longueur de la voiture à 4,20 m. L’ année suivante, le porte-à-faux avant voit, lui aussi, sa longueur augmentée pour offrir une zone de déformation suffisante à la voiture. Ceci, dans le but de répondre, à nouveau, aux normes, de plus en plus strictes, en matière de sécurité passive. Sans compter un pare-choc avant plus large monté sur ressorts pour mieux absorber les chocs. Pour satisfaire les exigences en matière d’ émission de pollution, la Gremlin se voit greffée, à partir de l’ automne 1974, d’ un pot catalytique.

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Avec le lancement du nouveau modèle subcompact d’ AMC, l’ originale et innovante Pacer, son aînée se voit alors reléguée au second plan. Ceci, ajouté aux effets de stagnation et d’ inflation de l’ économie, explique sans-doute pourquoi les ventes de la Gremlin voit commencer, en 1975, à connaître une baisse significative (comme la plupart de ses concurrentes américaines): Seuls un peu plus de 56 000 exemplaires sortiront des chaînes année-là, alors que l’ année précédente, elle avait pourtant atteint son pic de production avec plus de 170 000 Gremlin produites ! Après une année 75 sans changement notable, le millésime 1976 voit la Gremlin recevoir un nouveau restylage, afin d’ actualiser sa ligne, surtout face à la nouvelle Pacer. Les logements de face devient de forme ovales; la calandre, en forme d’ hexagone étiré, accueille désormais des feux de signalisation circulaires; tandis que le reste du masque avant reçoit lui, au bout des ailes, des répétiteurs de clignotants. En raison de la baisse des ventes, la version V8 (qui, à cause des normes antipollution, avait vu sa puissance baissée à 122 ch) est supprimée en début d’ année. (Un peu moins de 41 000 grelin seulement auront reçues ce moteur entre 1972 et 76).

Alors que, jusqu’ ici, la plupart des modifications esthétiques qui étaient intervenues sur la Gremlin n’ avaient concernées que la face avant, l’ année-modèle 1977 voit l’ apparition d’ un lifting qui concerne, cette fois, presque toute la carrosserie: capot redessiné, ailes avant plus courtes, nouveaux pare-chocs, adjonction d’ un véritable hayon – entièrement vitré, feux arrière agrandis et bouchon du réservoir désormais dissimulé sous la plaque d’ immatriculation. Quant aux phares, ils sont maintenant placés dans des logements carrés aux angles arrondis. La nouvelle calandre, légèrement inclinée, reçoit un grillage chromé avec des clignotants de forme rectangulaire. Sur le plan des motorisations, en plus des six cylindres 3,8 litres et 4,2 l, la Gremlin peut, à présent, aussi recevoir, dans sa version de base, un quatre cylindres 2 litres d’ origine Volkswagen. La longueur de la Gremlin redescend alors d’ une bonne dizaine de centimètres, passant de 4,32 m (pour les modèles du millésime 1974) à 4,22 m.

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En 1978, pour sa dernière année de production, la Gremlin recevra un nouveau tableau de bord, emprunté à la berline compact Concord. Une version au look sportif (avec une décoration spécifique sur les flancs, des pare-chocs couleur carrosserie et une prise d’ air sur le capot avant). Moins de 3 000 exemplaires de cette GT Gremlin seront cependant construits avant l’ arrêt de production du modèle. Cette année-là, la production avait chutée à 22 000 exemplaires. Au total, la grelin aura été construites à un peu plus de 670 000 unités. Ce qui en fera l’ un des modèles les plus vendus d’ AMC mais un score bien inférieur à celui de sa principale rivale, la Ford Pinto. laquelle, malgré sa réputation sulfureuse, a quand même dépassée les trois millions d’ exemplaires vendus sur une période presque équivalente. (Il est vrai que les capacités de production et la densité du réseau de distribution de Ford était bien supérieur à celui d’ AMC, ce qui explique, en partie, cela). La production de la Pacer s’ arrêtant également l’ année suivante, celle-ci et la Gremlin seront toutes deux remplacées, comme modèle d’ entrée de gamme du catalogue AMC, par la Spirit.

Commercialisée en 1979 pour remplacer la Gremlin comme modèle d’ entrée de gamme d’ AMC, la Spirit, plus qu’ un nouveau modèle, n’ en était en réalité qu’ une version modernisée. Comme cela avait déjà été le cas pour la Hornet qui avait été remplacée deux ans plus-tôt par la Concord. La Spirit empruntait d’ ailleurs à cette dernière une grande partie de ses éléments mécaniques ainsi que de ses équipements. Une solution de facilité qui était toutefois une nécessité pour AMC, celui-ci ne disposant pas des mêmes moyens que ses trois grands concurrents pour la conception et l’ industrialisation de ses nouveaux modèles. La Spirit hérita également de la face avant à quatre phares carrés que venait également de recevoir la Concord ainsi que l’ autre nouveau modèle de la marque, l’ Eagle, à transmission intégrale.

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Beaucoup, dans la presse comme au sein du public, ayant critiqué le style de la Gremlin, jugé peu gracieux, sa remplaçante revient à des lignes plus consensuelles, prenant exemple sur ses concurrentes. Elle était proposée uniquement sous la forme d’ un coupé fastback mais avec deux choix concernant le coffre: soit un coffre classique ou bien alors un hayon. Au niveau des motorisations, la Spirit pouvait recevoir soit un quatre cylindres 2,5 litres, un six cylindres de 3,8 l ou 4,2 l ou, en haut de gamme, un V8 de 5 l (ce dernier était disponible sur la version 3 portes). Ils pouvaient être accouplés soit à une boîte de vitesse automatique à 3 rapports ou manuelle à 4 vitesses. En haut de gamme se trouvait la version sportive baptisée AMX, disponible uniquement avec le 6 cylindres 4,2 l ou le V8. Elle se caractérisait, de l’ extérieur, par les lettres AMX apposées sur la calandre et sur les portières, ses extensions d’ ailes, son spoiler à l’ avant et son aileron sur le coffre à l’ arrière.

Dès l’ année suivante, l’ offre en matière de moteurs se voit cependant réduite avec le retrait du six cylindres 3,8 litres ainsi que du V8. Ceci à cause de la législation alors en vigueur qui infligeait des pénalités aux constructeurs dont l’ ensemble de la production réunie dépassait un seuil déterminé d’ émissions de pollution. De son côté, le quatre cylindres, jusque’ ici d’ origine Volkswagen, est remplacé par un autre modèle provenant de chez Pontiac, plus adapté au compartiment moteur de la Spirit et plus léger. De toutes les motorisations, la plus vendue restera cependant le 6 cylindres 4,2 l (qui, après la suppression du V8, restera le seul moteur disponible d’ AMX).

En 1981, la Gremlin reçoit, sur toutes ses versions, une nouvelle calandre avec un motif en forme de croix qui divise celle-ci en quatre parties égales. La gamme des finitions est elle aussi réduite avec la disparition de la finition de luxe Limited ainsi que de la sportive AMX. Cette année apparaît aussi dans la gamme Eagle une version à 3 portes qui emprunte à sa carrosserie à la Spirit. Le millésime 1982 voit l’ apparition d’ une transmission manuelle à 5 rapports ainsi que le montage en série de freins à disque à l’ avant.

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Au début de l’ année-modèle 1983, la version à coffre classique est supprimée, ainsi que le 4 cylindres 2,5 litres, ne laissant plus que le 6 cylindres 4,2 l au catalogue, ainsi que deux finitions: DL et GT. Renault étant propriétaire d’ AMC depuis 1980 et ayant, sans-doute dès le départ, pour projet de se servir des usines et du réseau de distribution du constructeur américain pour étendre les ventes de ses propres modèles sur le territoire américain. En outre, l’ Alliance (version américaine de la R9), qui vient d’ être présentée, s’ avère de conception plus moderne, plus spacieuse et plus sobre que la Sprit (qui, il faut le rappeler, n’ est qu’ une simple évolution de la Gremlin et dont la conception remonte donc à plus de treize ans !). De plus, la Renault Fuego est aussi présente sur le marché et celle-ci représente une alternative à la fois moderne et intéressante à la Spirit GT. La Spirit quitte donc la scène, en même temps que sa grande soeur, la Concord. Ne subsiste alors plus au catalogue AMC que l’ Eagle 4×4, la plus grande partie des chaînes de production des usines AMC de Kenosha (dans le Wisconsin) ainsi que celles de Brampton, dans l’ Ontario (au Canada) accueillant la production des Renault Alliance et Encore, et ce, jusqu’ en 1987 et le rachat d’ AMC par Chrysler.

Texte Philippe Boulier

Written by Jack

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